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"Il faut toujours un Noël, dans n'importe quelle équipe". Portrait de Noël Dejonckheere

30min temps de lecture   par Tom Vandenbussche le 26 décembre 2023
Le 28 décembre 2022, Noël Dejonckheere (67 ans), habitant d'Izegem, est décédé des suites d'un cancer du pancréas. Un an plus tard, l'ancien cycliste professionnel, directeur d'équipe et directeur des opérations chez 7 Eleven, Motorola, BMC, CCC et l'équipe nationale américaine de jeunes, entre autres, est loin d'être oublié. "Il était strict et perfectionniste, mais il voulait toujours le meilleur pour ses coureurs et son personnel.

La carrière cycliste du frêle Noel a démarré lentement. "En tant que débutant, il a à peine couru", se souvient son frère Richard, qui a quatre ans de plus. "Ce n'est que chez les juniors que Noël s'est distingué pour la première fois. Son titre dans la course aux points des juniors belges, sur la piste d'Ostende, a été sa première grande victoire. Ensuite, Noël a voulu participer aux Championnats du monde juniors sur route, mais malgré une deuxième place dans l'une des courses de sélection, il n'a pas été autorisé à y aller.

Le problème de Noël en tant que coureur junior était qu'il ne pouvait pas rouler vite, mais qu'il pouvait rouler longtemps. Il lui fallait parfois 250 km pour trouver son rythme. Lorsqu'il gagnait une étape dans une course de plusieurs jours avec les pros, il s'agissait toujours des étapes les plus longues. À Milan-San Remo, il a terminé deux fois dans les dix premiers. Ce n'est que lorsque les autres ont commencé à s'affaiblir qu'il s'est imposé. Noel avait les capacités d'un passionné, mais il était très économe. Maintenant, il en aurait moins à son actif en tant que coureur professionnel".

Titre de champion du monde de course aux points à Munich (1978)

Dejonckheere a été formé sur la piste. C'est d'ailleurs là qu'il a fait sa grande percée au cours de l'été 1978. À Munich, le natif d’Izegem, âgé de 23 ans, s'est proclamé champion du monde amateur de course aux points. Son compatriote Michel Vaarten l'a vécu depuis la première ligne, car à l'époque, un pays était encore autorisé à présenter deux coureurs au départ d'une course aux points.

"À un moment de la course, Noël était si bien placé au classement qu'il pouvait espérer remporter le titre mondial et j'ai commencé à rouler pour lui", se souvient Michel Vaarten. "Noël a fini par le faire lui-même, bien sûr, mais j'ai apporté contribué à cette victoire. »

Quarante ans après son titre mondial, en 2018, il a organisé une réunion, chez lui, dans son jardin d'Izegem, avec sa famille et ses amis. Ma femme et moi étions également invités. Noel n'avait jamais oublié ce que j'avais fait pour lui à l'époque. J'ai trouvé que c'était un beau geste et un beau souvenir de Noël".

Malgré son titre mondial sur la piste, Dejonckheere a résolument opté pour une carrière sur la route à partir de 1979. "Noël était un sprinter, mais il avait aussi de l'endurance", explique Vaarten. "C'était et c'est toujours les ingrédients pour être performant sur la route également. Nous sommes tous deux devenus professionnels en 1979.

A Brême, nous avons fait nos premiers Six Jours ensemble. Mais déjà à l'époque, j'avais l'impression que Noël n'aimait pas ces Six Jours. Mentalement, ce n'était tout simplement pas son truc, alors il est rapidement passé à la route. Là, il a tout de suite commencé à gagner. Sur la piste, nous ne l'avons plus jamais revu.

Huit ans au service espagnole (1979-1988)

Dejonckheere n'a pas fait son début professionnel en Belgique, mais il était employé par Teka, une entreprise espagnole d'électroménager. Sur ses dix campagnes chez les pros, il en a passé huit dans une équipe espagnole. "Noël a toujours eu un lien particulier avec ce pays", explique son frère Richard.

« Finalement il a choisi de construire sa carrière de manière intelligente. Noël a commencé à s'entraîner en Espagne pendant l'hiver, alors que personne ne le faisait, pas même les Espagnols. Aujourd'hui, ils y vont tous, même les cyclocrosseurs pendant la saison de cyclocross. Avant, les gens pensaient qu'en tant que coureur, il fallait se reposer pendant l'hiver et ne commencer à pédaler que quelques semaines avant le début de la saison. C'est une façon de penser primitive, mais c'était ainsi à l'époque.

Noël a commencé à s'entraîner en Espagne pendant l'hiver, alors que personne d'autre ne le faisait. Les gens avaient l'habitude de penser qu'en tant que coureur, il fallait se reposer pendant l'hiver et ne commencer à pédaler que quelques semaines avant le début de la saison. Une façon de penser primitive.
Richard Dejonckheere

Par conséquent, Noël commençait toujours la saison en trombe. Au moment de prendre le départ de Milan-San Remo en mars, il avait déjà remporté une dizaine de courses. Dans les premières courses espagnoles de l'année, il montait même aussi bien que Marino Lejarreta (rires). Lorsque les autres coureurs étaient également en forme, l'avantage de Noël diminuait naturellement, même s'il était alors loin d'être désagréable. En fonction de ses capacités, mon frère s'est bien débrouillé. Il y en a qui avaient beaucoup plus de talent mais qui ne sont pas arrivés là.

Dejonckheere a remporté 70 courses au cours de sa carrière professionnelle, dont six étapes du Tour d'Espagne. C'est sa victoire d'étape à Paris-Nice en 1984 qu'il considère comme la meilleure. Après une course difficile à travers le Massif Central, il a laissé derrière lui presque tous les meilleurs sprinters de sa génération dans la ville d'arrivée de Saint-Etienne : Sean Kelly, Eddy Planckaert, Eric Vanderaerden...

Frère Richard : "Quelques années auparavant, dans Paris-Nice, Noël avait déjà dû s'absenter toute une journée à cause de jambes lourdes, mais un coéquipier l'avait attendu dans les derniers kilomètres et l'avait guidé vers l'avant. Il a remporté l'étape, mais a été gêné de fêter l'événement sur le podium. Chaque fois que Noel voyait la ligne d'arrivée, il était capable d'aller plus loin. Il était extrêmement compétitif. (sourit)

C'est resté le cas après sa carrière, même lors d'un simple jeu de société". Vaarten fait la comparaison avec Jasper Philipsen. "Noël était également un sprinter polyvalent qui ne montait pas très bien les côtes, mais qui pouvait survivre. Avec son poids, il n'avait aucun problème. Seules les classiques belges de printemps ne lui convenaient pas. Les tiraillements, le mauvais temps... Noël était un homme du soleil. Les courses de plusieurs jours où les gens avaient l'habitude de rester calmes en début de course et de faire un final solide, c'était quelque chose pour lui. Noël pouvait alors vraiment exploser".

Dans un reportage de Bahamontes il y a quelques années, Dejonckheere a laissé entendre que son maillot à points manqué au Tour d'Espagne était la plus grande déception de sa carrière. En effet, en 1979 et en 1984, il avait terminé deuxième du classement par points de la Vuelta. La deuxième fois a été particulièrement difficile à digérer pour lui, après qu'un pneu crevé dans le final d'une étape de transition l'a contraint à laisser le maillot à son compatriote Guido Van Calster. "Combien de coureurs peuvent dire qu'ils ont gagné le classement par points d'un grand tour? » il se demande.

Greg Van Avermaet, avec qui Dejonckheere a travaillé chez BMC et CCC entre 2010 et 2020, a lui-même remporté le maillot à points de la Vuelta en 2008. "Noël était fou de l'Espagne", sourit Van Avermaet. "On le remarquait souvent quand on parlait avec lui. Il était le premier à m'aider lorsque je voulais réserver un vol ou un hôtel. Au mois de décembre, il m'arrivait souvent de vouloir partir pour l'Espagne quelques jours plus tôt à l'entraînement à cause du mauvais temps. Il m'a alors dit : tu as bien raison d'aller en Espagne. (rires) Noël lui-même aimait le beau temps là-bas.

Débuts en tant que chef d'équipe dans Paris-Roubaix (1990)

Dejonckheere raccroche son vélo à la fin de l'année 1988, mais il ne dit pas adieu au cyclisme. Au contraire. Le dimanche 8 avril 1990, il commence sa carrière en tant que chef d'équipe avec 7 Eleven, une équipe professionnelle américaine dirigée par Jim Ochowicz. La veille, il reçoit un coup de téléphone inattendu de son ami américain.

"J'ai moi-même participé au Tour du Texas avec une partie de l'équipe et une autre sélection avait participé au Tour du Pays basque", se souvient M. Ochowicz. "Sur le chemin du retour d'Espagne, l'une de nos voitures a eu un accident. Noël était déjà impliqué dans notre équipe à l'époque et avait été chargé des reconnaissances pour les classiques belges de printemps, entre autres. Il connaissait donc déjà notre façon de travailler".

Fait remarquable, Dejonckheere s'impose ainsi après sa première course en tant que chef d'équipe, puisque ce n'est qu'après un sprint millimétré sur la piste de Roubaix que Steve Bauer a dû céder sa place à Eddy Planckaert. "Je me souviens très bien que Noël m'a appelé immédiatement après l'arrivée pour me dire qu'il fallait faire une photo d'arrivée", raconte Ochowicz en riant. "Alors oui, je me souviens très bien de ce premier jour de Noël en tant que chef d'équipe. Richard, le frère de Dejonckheeres, sourit une fois. "Noël et Jim ont fait connaissance lorsque mon frère a commencé à courir aux États-Unis en tant qu'amateur. Un lien s'est alors créé, qui a duré toute sa vie et l'a défini dans une large mesure."

Amitié avec Jim Ochowicz (1976-2022)

Noël Dejonckheere et Jim Ochowicz ont fait connaissance à la fin des années 1970, lorsque l'habitant d'Izegem s'est rendu à plusieurs reprises aux Etats-Unis pendant plusieurs mois pour s'entraîner et participer à des compétitions dans de meilleures conditions climatiques. C'est Roger Young, avec qui Dejonckheere a couru les Six Jours de Gand, qui lui demande s'il veut venir passer l'hiver aux Etats-Unis.

La sœur de Young, Sheila, championne olympique de patinage de vitesse sur 500 mètres et trois fois championne du monde de sprint en cyclisme sur la piste, est la partenaire d'Ochowicz, qui court également à l'époque et participe même deux fois aux Jeux Olympiques avec l'équipe américaine de poursuite. Il se souvient particulièrement d'un week-end de course en Caroline du Nord.

"Tous les meilleurs coureurs des États-Unis et du Canada étaient présents, car ce week-end était considéré comme une sorte de test de sélection pour les Jeux de 1976. Que s'est-il passé ? Noel a remporté la course sur route le samedi et j'ai gagné le critérium le dimanche. Ce week-end est l'un de mes plus vieux souvenirs de Noël.

Noël m'a raconté cette histoire à l'époque. Je sais aussi que lui et Greg [LeMond] sont toujours restés en contact par la suite et que Noël a joué un rôle important lorsque Greg est venu vivre avec vous en Belgique (à Marke, ndlr) dans ses jeunes années.
Jim Ochowicz

Une autre anecdote amusante date également de cette période. A un moment donné, Dejonckheere s'entraînait aux Etats-Unis avec un groupe de jeunes Américains, et à la fin de la séance, il restait deux coureurs : un Belge et un jeune garçon de 13 ou 14 ans. Dejonckheere demande le nom du garçon, qui répond : "Je suis Greg, Greg LeMond". Dejonckheere discute avec le garçon et recommence à s'entraîner avec lui le lendemain.

Dix ans plus tard, Greg LeMond remporte trois fois le Tour de France. Tant d'années plus tard, Ochowicz peut encore en rire avec goût. "Noël m'a raconté cette histoire à l'époque. Je sais aussi que lui et Greg sont toujours restés en contact par la suite et que Noël a joué un rôle important lorsque Greg est venu vivre avec vous en Belgique (à Marke, ndlr) dans ses jeunes années."

C'était également à cette époque, à la fin des années 1980, qu'Ochowicz et Dejonckheere ont commencé à travailler en étroite collaboration. Ochowicz : "Avec mon équipe 7 Eleven, je voulais courir plus souvent en Europe. À l'époque, j'étais encore actif en tant que patineur de vitesse et j'étais à Inzell en Allemagne avec l'équipe nationale, après quoi je me suis rendu en Belgique pour passer l'hiver et participer à quelques courses amateurs de six jours.

Je me souviens bien d'être allé voir Noël à Izegem et d'avoir été impressionné par le chemin qu'il avait parcouru, alors que moi, j'essayais encore de faire de mon mieux dans un cuissard en laine. (rires) Ce fut le début d'une relation fantastique entre nos familles, une relation qui perdure encore aujourd'hui avec beaucoup d'amour et de respect l'un pour l'autre.

Cours de service Motorola à Hulste (1991-1996)

En 1991, 7 Eleven fusionne avec le tout nouveau sponsor principal Motorola, qui reste dans le peloton professionnel pendant six ans. Dejonckheere continue à y travailler en tant que manager de l'équipe et prend en charge le stage de service pour le programme européen de l'équipe à Hulste. C'est au cours de cette période que le natif d'Izegem laisse une grande impression à Ochowicz.

"Noël avait un instinct pour le parcours que je n'avais pas moi-même. Au cours de ma première période en tant que propriétaire, manager général d'une équipe cycliste et parfois manager d'équipe, j'ai beaucoup appris de Noël sur le cyclisme. Qu'est-ce que c'est exactement ? Non seulement ce que l'on voit devant soi, mais aussi ce que l'on ne voit pas. (court silence)

Noel avait un certain instinct pour voir des choses qui ne s'étaient pas encore produites lors d'un match. Les prédictions qu'il faisait parfois avant une course particulière étaient souvent très justes. Dans le cyclisme, il faut aussi parfois prendre une décision très rapidement sans savoir si c'est la bonne. Une course peut durer plusieurs heures et beaucoup de choses peuvent se produire dans ce laps de temps. Vous pouvez choisir de rejoindre l'échappée, mais ce n'est peut-être pas la bonne tentative et vous avez alors consommé trop d'énergie. Vous pouvez aussi économiser de l'énergie, manger et anticiper l'arrivée.

Mais quel que soit votre choix, la seule certitude est que les autres équipes feront tout ce qu'elles peuvent pour gagner. Tout cela doit être analysé par quelqu'un. Dans notre cas, c'est souvent Noël qui l'a fait".

La période de Dejonckheere chez Motorola reste également gravée dans la mémoire de sa fille aînée Charlyn (°1988). "Je n'étais encore qu'un enfant, mais je vois encore très bien le sol et les bureaux du cours de service à Hulste. Je me souviens aussi parfaitement des personnes avec lesquelles mon père travaillait à l'époque", sourit-elle. Cependant, Charlyn et sa sœur Naomi (née en 1992), de quatre ans sa cadette, ne voient souvent pas leur père pendant plusieurs semaines.

"Il est arrivé qu'il ne soit pas là quand je me suis levée et, à ce moment-là, nous ne savions pas combien de temps il serait absent", explique Charlyn, "c'était tout à fait normal pour nous. Nous trouvions même anormal qu'il reste à la maison plus de trois ou quatre semaines. Nous ne nous sommes jamais plaints de cela non plus. Maman avait encore un magasin à Izegem à l'époque et nos grands-parents se sont toujours bien occupés de nous.

Il s'est toujours bien occupé de nous, mais c'est notre mère qui s'occupait de l'éducation des enfants et du ménage.
Naomi Dejonckheere

C'est peut-être étrange à dire, mais son absence pendant la saison était souvent compensée en hiver par des voyages plus longs de deux ou trois semaines. Nous savions aussi qu'il faisait cela pour nous. Il n'était pas à la maison parce qu'il travaillait et pas pour s'asseoir dans un café".

Naomi acquiesce. "Il n'était pas souvent là, mais quand il était là, il était là. Et il s'assurait que nous avions tout ce qu'il fallait. Pour ma communion solennelle, il nous a réveillés la nuit et nous avons fait un voyage surprise à Disney World. Il s'est toujours bien occupé de nous, mais l'éducation et les tâches ménagères incombaient à notre mère".

Les tops américains de demain (1999-2009)

Après la fin de Motorola, Lance Armstrong, qui avait fait ses débuts professionnels dans l'équipe d'Ochowicz, lui a proposé de travailler pour US Postal, mais Dejonckheere a refusé. En tant que manager d'équipe, il est trop souvent absent de chez lui, et le natif d'Izegem passe donc à la fédération américaine, où dans les années 2000, en tant que "European Operation Manager", il encadre de grands talents tels que Tyler Farrar, Taylor Phinney, Tejay van Garderen et David Zabriskie.

"Mon frère a apporté une contribution importante au développement du cyclisme américain", note son frère Richard. "Personne ne croyait aux coureurs américains, Noël y croyait. Il a entièrement redécoré la maison de notre enfance dans la rue de Courtrai à Izegem et lui a donné le nom de Cycling House, qui existe toujours aujourd'hui et qui est louée à des équipes cyclistes étrangères".

Naomi, la fille cadette de Noël Dejonckheere, s'en souvient comme si c'était hier. "J'ai grandi dans cette maison, pour ainsi dire. Que ce soit après l'école, en hiver ou en été, il y avait toujours des coureurs américains ici. Sœur Charlyn acquiesce. "Quand l'école était finie, je me rendais à la maison des coureurs. Maman y préparait le diner tous les soirs et certains des coureurs étaient nos frères à l'époque. Cela peut paraître bizarre, mais c'est vraiment ce que je ressentais.

J'avais 14 ou 15 ans et la course m'intéressait. Il y avait tellement de coureurs américains. Farrar, Phinney, Van Garderen, Brent Bookwalter, Zabriskie, Danny Pate qui est devenu champion du monde du contre-la-montre chez les cyclistes prometteurs... Pour moi, c'était la meilleure époque".

Tejay van Garderen, aujourd'hui manager de l'équipe EF Education, se souvient bien de son premier séjour à Izegem. "C'était en 2006. J'avais 17 ans, j'avais beaucoup entendu parler de Noël et j'étais même un peu intimidé. En tant que jeune invité, vous voulez laisser une bonne impression à la personne qui a toutes les responsabilités sur vous. C'était un moment formidable que vous ne pouvez pas imaginer aujourd'hui.

Nous n'avions ni Garmin ni Strava et nous nous sommes contentés de parcourir la région. Dans le froid belge, parfois affamés, ne sachant même pas où nous étions, ne parlant pas la langue et ne connaissant pas la culture locale, nous essayions de devenir un jour, peut-être, un cycliste professionnel. Certains, comme moi, ont réussi, d'autres non. Quand j'y repense aujourd'hui, je me dis que c'était aussi une période effrayante de ma vie.

Un avantage sur les autres grâce à Noël

Dejonckheere a laissé une forte impression à Van Garderen qui, quelques années plus tard, avec BMC, a terminé deux fois cinquième du Tour de France. "Je me souviens particulièrement du Tour de l'Avenir en 2008. Noël est toujours resté calme en tant que leader de l'équipe et il savait très bien lire la course. Mais si nous faisions une erreur, il était le premier à le dire.

Lors de l'étape où Jan Bakelants a pris le maillot jaune, j'étais dans l'échappée avec lui. Noël m'a dit : peu importe comment tu t'y prends, mais ne laisse pas Jan s'échapper. Mais j'ai commis une erreur et je n'étais pas avec lui lorsque Bakelants a attaqué. Noël était en colère, mais en fin de compte, il avait raison. Après tout, Jan Bakelants a gagné le Tour de l'Avenir."

De son côté, Van Garderen est lui-même directeur d'équipe. "Beaucoup de choses ont changé dans ce métier au cours de la dernière décennie. Nous disposons aujourd'hui de beaucoup plus de logiciels, mais Noël était l'un des chefs d'équipe les mieux préparés à l'époque, même s'il ne disposait pas encore de la technologie moderne. Des détails que beaucoup de chefs d'équipe ne voyaient pas, il les repérait. J'ai toujours eu le sentiment que, grâce à Noël, nous avions un avantage sur les autres.

Noël est toujours resté calme en tant que chef d'équipe et il savait très bien lire la course. Mais si nous faisions une erreur, il était le premier à le dire.
Tejay van Gardenen

Dominiek Vandromme, son compagnon de génération, se souvient également des années passées par Dejonckheere au sein de la fédération américaine. "Noël et moi avons fait connaissance lorsqu'il courait encore et qu'il était client de la Banque de Roulers pour laquelle je travaillais. Le salaire de Noël était payé en espèces par le biais de pièces de monnaie étrangères qui devaient être échangées à la Banque de Roulers. Nous nous entendions bien et je pourrais écrire un livre sur notre amitié.

Lorsque Noël était team manager de l'équipe de jeunes des Etats-Unis, je l'ai accompagné plusieurs fois au Tour du Futur, au Tour of California et au Circuito Montanes en Espagne. Une anecdote particulière que je retiens est celle du Dauphiné Libéré 2004.

A Albertville, ville de départ, Noël a obtenu une accréditation par l'intermédiaire de Johan Bruyneel, directeur de l'équipe US Postal de Lance Armstrong. Armstrong portait le maillot jaune. Je suis monté dans le bus de l'US Postal et nous avons discuté avec quatre Izegemnaren : Noel, moi, Bruyneel et Freddy Viaene. J'avais un appareil photo numérique pour prendre des photos. À un moment donné, je me suis retourné et je me suis retrouvé face à Armstrong, qui m'a immédiatement dit : no pictures!! Il avait l'air inflexible et j'ai été très choqué. (rires) Mais heureusement, Bruyneel a dit que nous étions des amis et Armstrong a disparu par la suite."

120 employés chez BMC et CCC (2010-2020)

Entre-temps, le vieil ami Jim Ochowicz a lancé un nouveau projet en 2007 : l'équipe de course BMC. En 2010, l'Américain veut passer à la vitesse supérieure et faire partie du peloton professionnel. Dejonckheere semble être la personne idéale pour mener à bien ce projet. À Eke, près de l'autoroute E17, il prend en charge le service après-vente de la toute nouvelle équipe WorldTour et se retrouve du jour au lendemain à la tête de 120 personnes.

"Chez BMC, Noël était l'homme qui organisait tout pour l'équipe", explique Greg Van Avermaet, l'un des coureurs de classe mondiale avec lesquels Dejonckheere travaillera entre 2010 et 2020. "C'était un avantage que Noël ait été lui-même cycliste et directeur d'équipe, car il savait parfaitement ce dont nous avions besoin, les coureurs comme les directeurs d'équipe. C'était sa force. Vous pouvez être fort sur le plan administratif, mais si vous n'avez pas le sens de la course, il est très difficile de faire ce genre de travail.

Noël et moi nous nous sommes souvent vus sur le parcours de service à Eke. Chaque fois que j'avais besoin de quelque chose, j'allais le voir. C'était un perfectionniste. C'était une qualité nécessaire, car sur un tel cours de service, quelqu'un doit établir les règles. Il fallait parfois négocier avec lui. Tout n'était pas rose pour lui, mais si votre question avait du sens et qu'elle visait à améliorer vos performances, vous pouviez obtenir beaucoup de lui. Noel savait aussi que je ne cherchais pas à faire les choses à moitié. C'était une très bonne collaboration.

Jim Ochowicz se souvient également avec satisfaction de la période BMC. "Avec cette équipe, nous avons évolué au fil des ans pour devenir une organisation assez importante. La différence avec une équipe cycliste professionnelle des années 80 et 90 était énorme. Nous avions donc besoin d'une personne capable de diriger le navire depuis notre bureau et d'assurer une bonne cohésion entre tous les membres du personnel. Quelqu'un qui ait la discipline nécessaire pour prendre des décisions et agir en conséquence.

C'était un perfectionniste. C'était une qualité nécessaire, car sur un parcours de service comme celui-ci, quelqu'un doit établir les règles.
Greg Van Avermaet

Noel était très doué pour cela. Certes, il n'a pas tout permis, mais sa décision s'est avérée être la bonne et tout le monde a apprécié son leadership. Il est difficile d'être un patron, mais c'était un bon chef. Au cours des dix années passées chez BMC et CCC, nous avons réalisé de nombreuses performances exceptionnelles grâce au leadership de Noël dans son rôle de directeur des opérations.

Une approche unique chez BMC

Van Avermaet va plus loin. "Dans la course, on a toujours besoin d'un Noël, quelle que soit l'équipe", dit-il. Ochowicz acquiesce de manière révélatrice. "Vous savez ce qui m'a le plus surpris ? Nous avons été assez uniques dans notre approche. Dans une équipe cycliste professionnelle, on ne peut pas se passer de quelqu'un pour remplir le rôle de Noel et pourtant, beaucoup d'équipes ne procédaient pas de cette manière, même si elles avaient la même structure.

Aujourd'hui encore, beaucoup de nos coureurs de l'époque de BMC roulent dans le peloton professionnel et j'entends régulièrement ces coureurs faire l'éloge de la manière dont nous gérions l'équipe il y a une dizaine d'années. Nous l'avons fait de la manière dont nous pensions devoir le faire. Il suffit de regarder la liste des coureurs qui ont roulé pour nous et d'analyser leurs performances.

Cadel Evans a remporté le Tour. Greg Van Avermaet est devenu champion olympique et a remporté des classiques ainsi que des étapes dans le Tour. Richie Porte a remporté de nombreuses courses par étapes. Tejay van Garderen s'est classé deux fois dans le top cinq du Tour. Rohan Dennis est devenu champion du monde du contre-la-montre."

Que ce soit chez 7 Eleven, Motorola, la fédération américaine, BMC ou CCC, Dejonckheere a impressionné au fil des années par ses qualités organisationnelles. "Professionnellement, il était parfait", estime Dominiek Vandromme. "Il pouvait être dur parfois, mais il était toujours très correct. Il voulait le meilleur pour eux. Noël était strict, mais juste. Tout était organisé dans les moindres détails. Il savait exactement, jusqu'à la minute, et peut-être même à la seconde près, comment tout se déroulerait. Noël était un perfectionniste, et c'était nécessaire dans un tel métier."

Son frère Richard ne peut que confirmer. "Noël a toujours été fasciné par les chiffres. À l'école, il n'était certainement pas le plus intelligent, mais organiser quelque chose, c'était vraiment son truc. Quand il était encore coureur, il en avait déjà le talent : il connaissait son chemin partout et savait parfaitement quand il devait se positionner à l'avant. C'était un talent organisationnel. Un an à l'avance, il anticipait toutes les éventualités."

Collaborer avec sa fille Naomi

Travaillant chez BMC et CCC, Dejonckheere collabore pour la première fois avec sa fille Naomi. "Il avait toujours l'intention que je suive ses traces en tant que responsable logistique et administratif. Au début, je ne savais pas vraiment si cela fonctionnerait de travailler avec mon père, mais cela s'est en fait déroulé très bien. Nous avons le même caractère et la même manière de penser. Sans beaucoup de mots, nous nous comprenions.

Au début, j'avais surtout un rôle de soutien, mais à mesure que j'acquérais plus d'expérience, il me laissait de plus en plus d'autonomie", raconte Naomi, qui est aujourd'hui active en tant que chef de projet et n'est plus liée au monde du cyclisme. "Pourtant, j'ai reçu quelques offres, mais pour l'instant, tout va bien comme c'est. Cela apporte un peu plus de stabilité, car à la maison, il y a maintenant un petit enfant, tandis que dans le cyclisme, on travaille souvent les week-ends. Mais c'est et cela restera ma passion. Je ne dis pas que je ne retournerai jamais dans le cyclisme."

Je ne sais pas comment il faisait, mais dans sa tête, mon père pouvait toujours anticiper à quoi tout ressemblerait un an plus tard. C'était étonnant. Cela ne figurait pas sur papier, mais c'était dans sa tête.
Naomi Dejonckheere

Naomi confirme le talent organisationnel de son père. "Je ne sais pas comment il faisait, mais dans sa tête, mon papa pouvait toujours planifier à l'avance à quoi tout ressemblerait un an plus tard. C'était étonnant. Ce n'était pas écrit, mais c'était dans sa tête. Il pensait toujours quatre étapes en avant par rapport aux autres. Chaque fois Il tenait également compte à des circonstances imprévues et pouvait très bien prédire quand quelque chose allait mal tourner. Il anticipait toujours une solution à cela. C'était sa vie. 24 heures sur 24."

La sœur Charlyn ne travaille jamais professionnellement avec son père, bien que son mari Glen Vandevyvere travaillait pendant des années en tant que mécanicien chez BMC et CCC, collègue de son beau-père. "Même lorsque nous faisions un voyage lointain en famille, il élaborait tout dans les moindres détails", raconte Charlyn. "Cela allait jusqu'au point où, quand Glen et moi partions en voyage, il réfléchissait à la manière dont nous pourrions gérer les choses. Il ne pouvait tout simplement pas lâcher prise et avait du mal à faire confiance à quelqu'un d'autre, à l'exception de Naomi. C'est pourquoi il travaillait énormément. C'était une conséquence logique : si vous ne pouvez pas lâcher votre travail, vous êtes immergé jusqu'au cou dans le travail."

Également remarquable : pendant sa période chez BMC et CCC, Dejonckheere ne suit que rarement les courses. “Noël n'a jamais été un véritable amateur de cyclisme. Il était un amateur de victoires,” explique son frère Richard. Sa fille Naomi approuve. “Quand il y avait plusieurs sports à la télévision, il ne regardait pas le cyclisme et commençait à zapper. Basket-ball, football, golf... Pendant ce temps, il était aussi sur son ordinateur portable et suivait les résultats sur son iPhone. (sourit) Oui, à ce niveau, il était un homme multitâche.”

Charlyn sourit : “Si mon père avait pu, il aurait accroché dix télévisions à son mur. Je ne peux rien citer qu'il ne regardait pas. Enfant, d'ailleurs, je suis souvent allée avec lui et Dominiek voir des matchs de basket-ball du BC Oostende.” Naomi : “Le cyclisme, c'était juste quelque chose dans lequel il excellait. Mais ce talent organisationnel, le désir de s'assurer que ses coureurs et son personnel se portaient bien, c'était quelque chose dans lequel il pouvait vraiment s'épanouir, et il m'a transmis cette passion.” Le frère Richard confirme. “Noël est toujours resté dans le monde du cyclisme, car il avait le talent pour cela. L'aspect organisationnel était vraiment son truc. Jusqu'à ce qu'il ait le cancer…”

Cancer du pancréas en 2020

Lorsque BMC cesse d'exister fin 2018, Ochowicz cherche et trouve une relance avec l'équipe polonaise CCC, mais encore deux ans plus tard, l'histoire du coureur américain dans le monde du cyclisme prend fin de manière définitive. Entre-temps, chez Dejonckheere, le cancer a été diagnostiqué pour la première fois. Cancer du pancréas.

"Je pense qu'il a toujours voulu cacher combien de douleur il ressentait vraiment", raconte sa fille Naomi. "La seule personne qui sait combien il a vraiment souffert, c'est ma maman. Nous le voyions décliner, mais je trouvais qu'il avait énormément de courage jusqu'au tout dernier moment. La semaine avant son décès, il est encore allé marcher dix kilomètres. Pourquoi, je me demandais. Deux kilomètres auraient déjà été bien.

Mon père continuait à rechercher les extrêmes, même lorsqu'il était gravement malade. C'était là qu'il puisait de l'énergie, et on voyait qu'il avait toujours été un sportif. Je ne vois pas une personne normale, malade, faire cela. En fait, c'est incroyable comment il l'a fait, car la chimiothérapie n'était pas du tout à sous-estimer."

Le frère Richard hoche la tête affirmativement. "Noël était quelqu'un qui ne renonçait pas. Il gelait, jusqu'à moins cinq, mais il partait encore faire une longue marche. Il lui fallait en quelque sorte une heure avant de monter en voiture, mais il ne voulait pas abandonner. Noël luttait contre la maladie et ne pouvait pas l'accepter. Chacun a sa propre façon de faire face à une maladie. Eh bien, c'était sa manière. Cette volonté de gagner, il l'avait vraiment."

Lorsque Noël jouait à un jeu de société avec Greg LeMond, ils se disputaient toujours. Logique. Si vous avez deux gagnants presque obsessionnels, ça ne fonctionne pas, hein. Eddy Merckx l'avait aussi, et Mathieu van der Poel l'a maintenant aussi. Ils ne veulent pas perdre, et en tant que sportif de haut niveau, vous en avez besoin d'une certaine manière, seulement Noël n'avait pas la constitution pour devenir un coureur de haut niveau. Peut-être aurait-il eu une chance si les Monuments duraient 400 km. (sourit)

Même lorsqu'il avait le cancer, Noël voulait être le meilleur après 150 km à vélo, et il l'était encore." Dominiek Vandromme peut toujours rire de la compétitivité de Dejonckheere. "Que ce soit Rummikub, Noël s'en occupait même de manière professionnelle. Richard et moi le faisions pour le plaisir, mais pas lui."

Jusqu'au dernier jour, Noël a essayé de rester actif. Il faisait même encore des plans pour l'avenir."
Dominiek Vandromme

Charlyn et Naomi vivent les derniers mois de leur père chacune à sa manière. "Naomi habitait dans la maison d'à côté et moi à Wingene, ce qui crée de toute façon un peu plus de distance", explique Charlyn. "Ce n'était pas évident, car nous étions en pleine période de corona et je venais d'accoucher de mon deuxième enfant. Je pense aussi que je n'ai pas voulu prendre ça trop à cœur, car je n'ai pas voulu faire face à la réalité pendant très longtemps."

Pour l'ami intime Dominiek, les dernières années restent également un souvenir spécial. "Jusqu'au dernier jour, Noël a essayé de rester actif. Il faisait même encore des plans pour l'avenir. Nous avons parcouru d'innombrables kilomètres avec notre vélo de course. Parfois, nous faisions 160 km jusqu'à Eindhoven pour récupérer un camion de l'équipe. Ce sont de magnifiques sorties. Je suis probablement le seul à avoir vécu la maladie de Noël chaque jour. Nous nous téléphonions quotidiennement. S'il n'appelait pas, j'appelais moi-même. Et notre toute dernière promenade, nous l'avons faite à 't Veld à Ardooie. Trois kilomètres."

Réunion américaine par une vidéoconférence

La première année de sa maladie, en 2020, la famille Dejonckheere organise une réunion via une visioconférence avec autant de coureurs américains que possible qui ont travaillé avec lui. Tejay van Garderen mentionne le moment lui-même comme l'un de ses plus beaux souvenirs.

"Même des gars dont vous avez peut-être entendu parler étaient là. John Devine, Saul Raisin, Mike Creed... À ce moment-là, je me suis dit : wow, Noël a eu un impact énorme sur moi et sur tant d'autres. Cette période à Izegem reste pour moi la dernière étape vers une carrière de coureur professionnel. Pour d'autres gars, c'était un chapitre inoubliable de leur vie. Certains ont ensuite travaillé dans une banque, par exemple, et ont fondé une famille.

C'était impressionnant d'être présent à cette visioconférence et de voir l'impact de Noël. Il était déjà sérieusement malade à l'époque, mais je pense que cela signifiait beaucoup pour lui de revoir tous ces gars.


Wow, Noël a eu un impact énorme sur moi et sur tant d'autres. Cette période à Izegem reste pour moi la dernière étape vers une carrière de coureur professionnel. Pour d'autres gars, c'était un chapitre inoubliable de leur vie. Certains ont ensuite travaillé dans une banque, par exemple, et ont fondé une famille.
Tejay van Garderen

Jim Ochowicz vit intensément la maladie de son bon ami depuis les États-Unis. "Noël était aussi fort dans cette lutte que lorsqu'il remportait lui-même des courses. Il continuait à faire du vélo, car c'était sa vie. J'ai encore roulé plusieurs fois avec lui, en Espagne et en Belgique. Je pense que son amour pour le vélo a même un peu prolongé sa vie. Noël n'abandonnait jamais.

Plusieurs fois, j'ai discuté avec lui dans sa chambre à coucher, mais cela portait toujours sur le sport et jamais sur sa santé. (sourit) Noël ne voulait pas cela. Il était toujours le même Noël que j'avais toujours connu. Il parlait de football. De cyclisme. Il me disait même toujours comment je devrais aborder quelque chose. C'était Noël. Malgré sa maladie, il est toujours resté le même.

J'ai maintenant 72 ans et j'espère que, si jamais je devais vivre la même chose que Noël, je pourrais traverser cette période comme il l'a fait. Mais je ne suis pas sûr que je pourrais le faire. Je suis vraiment fier de l'avoir connu et d'avoir été de bons amis. Ces souvenirs me resteront toujours."

Walk of Life vers Wissant (2023)

À l'été 2023, l'ami intime Dominiek organise une Walks of Life pour la famille et les meilleurs amis de Dejonckheere. "Quand Noël a appris qu'il avait le cancer en pleine période de coronavirus, un programme sur la GR129, la plus longue randonnée en Belgique, a été diffusé à la télévision. De Bruges à Arlon, jusqu'à 37 km par jour. Noël voulait le faire et nous l'avons fait. Il était malade, mais toujours très sportif. En montée, il était plus rapide que moi. (sourit) Cette compétitivité était toujours présente.

Il voulait aussi faire la GR128 entre Wissant et Aix-la-Chapelle, mais une étape, la dernière vers Wissant, n'a plus été possible. Quand ça montait, Noël devait abandonner. Il s'est assis dans un abribus et m'attendait là. Après son décès, je voulais absolument refaire ce dernier tronçon. La dernière balade. Le Walk of Life de Noël, nommées d'après l'une de ses chansons préférées de Dire Straits. Le soir, nous avons levé nos verres à 35 personnes sur la plage et sommes allés manger à 't Rhodesgoed à Kachtem. C'était une très belle journée."

Les filles Naomi et Charlyn conservent également de beaux souvenirs de cette journée. "C'était un moment particulièrement agréable pour nous tous. Nous en avons beaucoup profité", confirme Naomi. Charlyn : "Je ne suis pas la personne la plus sportive, donc j'avais un peu peur, mais cette journée est passée très rapidement. C'était une belle conclusion, surtout pour Dominiek et les meilleurs amis de papa."

Le sourire de Noël

Un an après son décès, Noël Dejonckheere reste présent dans la vie de sa famille. "D'une certaine manière, on accepte sereinement qu'il ne soit plus là, même si c'est douloureux. C'était simplement trop tôt", explique Naomi, sa fille.

"Cependant, en tant que famille, nous restons forts et nous essayons de continuer à faire tout ce qu'il voulait. Nous avons une maison en Espagne. C'était le souhait de papa que nous continuions à y aller. C'est ce que nous faisons. Et maintenant, je vis à côté de ma maman. C'était aussi la vision de papa, afin que nous puissions prendre soin d'elle plus tard et qu'elle puisse voir souvent les petits-enfants."

Charlyn se souvient encore souvent de son père. "Parfois, cela arrive à des moments totalement inattendus. Pour donner un exemple : lorsque Remco Evenepoel a remporté sa troisième étape de la Vuelta en septembre, mon père a également été mentionné à la radio, car il avait lui aussi remporté trois étapes lors d'un Tour d'Espagne. Là, je me suis dit : waouh, nous pouvons vraiment en être fiers.

Chaque jour, quelque chose me revient à l'esprit : avec une chanson, quand quelqu'un parle de lui, récemment quand quelqu'un au travail est décédé d'un cancer du côlon... Ce sont des moments où je suis propulsée dans le passé, surtout vers les derniers jours avant son décès. C'était attendre quelque chose que l'on savait inévitable, seulement on ne savait pas quand exactement."

Le frère Richard : "Noël pensait pouvoir vivre encore vingt, trente ans bien, mais on doit jouer avec les cartes que l'on reçoit. Si vous avez les mauvaises cartes, vous avez de la malchance."

Le mot de la fin revient à Jim Ochowicz. Nous lui demandons quelle est la première mémoire qui lui vient à l'esprit quand quelqu'un mentionne le nom de Noël Dejonckheere. Il y a un silence, puis Ochowicz esquisse un sourire béat. "Quand j'entrais dans le service course de BMC à Eke et que j'avais encore quelque chose d'important à régler dans mon bureau, je devais toujours passer d'abord devant le bureau de Noël.

Chaque fois que je regardais à l'intérieur, il avait un sourire sur son visage. Ce sourire me donnait l'énergie nécessaire pour m'asseoir également à mon bureau et travailler dur. C'est l'image que j'ai de Noël."

Noël Dejonckheere

Noël Dejonckheere, né le 23 avril 1955 à Lendelede et mort le 29 décembre 2022 à Iseghem, est un coureur cycliste belge.
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